El origen del calificativo ‘católico’

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¿Cuándo y por qué los cristianos empezaron a llamarse ‘católicos’?

Para entender el origen del calificativo «católico», primero hay que conocer el origen de un calificativo previo: el de «cristiano». En el libro de los Hechos de los Apóstoles se narra el origen de este calificativo: «A los discípulos se les llamó cristianos por primera vez en Antioquía» (Hechos 11:26)1. No es muy claro si el calificativo cristiano surgió entre los mismos creyentes o si fue más bien creado por los habitantes de Antioquía. En todo caso, su surgimiento era inevitable, ya que en aquel tiempo los discípulos de un maestro eran calificados con el nombre de dicho maestro, que en el caso de los cristianos era obviamente Cristo. De hecho, es por esta razón que los cristianos calificaban a los herejes con el nombre de sus maestros, como cuenta Justino Mártir (siglo II):

Hay, pues, y los ha habido, muchos que han enseñado doctrinas y moral atea y blasfema, no obstante presentarse en nombre de Jesús, y son por nosotros llamados del nombre de quien dio origen a cada doctrina y opinión 2.

Específicamente, Justino tiene en mente a los llamados gnósticos, los cuales luego califica con los nombres de sus maestros (véase nota 2). No obstante, pocas líneas después, Justino admite que estos «se llaman a sí mismos cristianos». De hecho, en el contexto, Justino está respondiendo a Trifón (probablemente un interlocutor judío ficticio), quien se ha enterado de que «muchos que se llaman cristianos comen de lo sacrificado a los ídolos». Esto revela que para los verdaderos cristianos del siglo II, era un gran problema que los confundieran con los falsos cristianos, especialmente con los gnósticos. Frente a esto, la creación de un nuevo calificativo separador era necesaria. Aquí es donde entra en escena el calificativo «católico». 

De forma interesante, Ignacio de Antioquía fue el primero (en el cristianismo) en usar el calificativo «católico», o al menos el primero del que se tiene registro. Lo usa para referirse a la Iglesia y se encuentra en una carta que escribió a la iglesia de Esmirna:

Donde aparezca el obispo, esté allí la comunidad, así como donde está Jesucristo, allí está la Iglesia Católica3.

Estas palabras de Ignacio han dado lugar a numerosas interpretaciones. Una razón de esto, es que es difícil interpretar algo seguro del mismo contexto, en el que Ignacio está hablando de la importancia del obispo en la comunidad. Otra razón, es que en todas las cartas preservadas de Ignacio, esta es la única vez que usa la expresión «iglesia católica». No obstante, algunos han interpretado la expresión «iglesia católica» en el sentido geográfico de universal4, y la manera en que otro escrito del siglo II usa la expresión, parece confirmar esta misma interpretación. Este escrito es el Martirio de Policarpo, donde se menciona dos veces «la iglesia católica extendida por todo el orbe»5. Esta «Iglesia Católica» es la que describe Ireneo de Lyon como la Iglesia «extendida por el orbe del universo hasta los confines de la tierra», que «recibió de los apóstoles y de sus discípulos la fe en un solo Dios Padre soberano universal (…) en un solo Jesucristo Hijo de Dios (…) y en el Espíritu Santo»6. En otras palabras, la Iglesia Católica es la iglesia universal que confiesa la fe en el Dios trino. 

Posteriormente, aquellos que se veían como miembros de la Iglesia Católica, comenzaron a llamarse «católicos». Como la Iglesia Católica era la iglesia ortodoxa, «católico» se convirtió en sinónimo de «ortodoxo». De este modo, el calificativo «católico» pasó a ser usado por los ortodoxos para diferenciarse de los herejes7. No obstante, el término «cristiano» no fue simplemente cedido a los herejes; más bien, siguió siendo usado y defendido por los verdaderos cristianos. En este sentido, el calificativo «católico» no surgió como un reemplazo del calificativo «cristiano», sino como un complemento de este. Esto se ve bien en la conocida frase de Paciano de Barcelona (siglo IV): Christianus mihi nomen est, catholicus cognomen (cristiano es mi nombre, católico es mi apellido)8.

Notas:

  1. El calificativo cristiano aparece nuevamente en Hechos, pero esta vez en boca del rey Agripa, quien dice a Pablo: «Por poco me persuades a ser cristiano» (Hechos 26:28). Esto revela un reconocimiento y uso del calificativo cristiano por parte de aquellos fuera de la Iglesia. Sin embargo, los primeros creyentes también lo reconocieron y usaron, como se muestra en las palabras de Pedro: «Si alguno padece como cristiano, no se avergüence» (1 Pedro 4:16). Hasta donde sé, la Escritura no nos dice más sobre el calificativo cristiano. No obstante, podemos aprender más sobre este por los escritos posapostólicos más tempranos.
  2. Justino, «Diálogo con Trifón», 35, en Padres apostólicos y apologistas Griegos (BAC: Madrid, 2009). Justino dice enseguida: «De ellos, unos se llaman marcionitas, otros valentinianos, otros basilidianos, otros saturnilianos y otros por otros nombres, llevando cada uno el nombre del fundador de la secta, al modo como los que pretenden profesar una filosofía creen deber suyo llevar el nombre del padre de la doctrina que su filosofía profesa»Esta aproximación hacia los herejes puede verse también en Ireneo de Lyon (c. 130-c. 202), quien, en su Contra las Herejías, distingue a los gnósticos según sus maestros.
  3. San Ignacio de Antioquía, «A los esmirniotas», VIII. 1, en Fuentes Patrísticas, vol. 1 (CN: Madrid, 1991).
  4. Por ejemplo: J. B. Lightfoot, o. c., 310-312.
  5. «Martirio de Policarpo», VIII, 1; XIX, 2, en Fuentes Patrísticas, vol 1. Otro escrito del siglo II donde se menciona a la «Iglesia Católica» es el Canon Muratoriano.
  6. Contra las Herejías, I, 1.5.
  7. Por ejemplo, Agustín de Hipona, en sus escritos polémicos, constantemente contrasta «católicos» y «maniqueos»; «católicos» y «donatistas»; «católicos» y «pelagianos»; «católicos» y «arrianos».
  8. Epistula 1, 4.

Estudiante de teología (Universidad Católica de Oriente). Editor de Irenismo Reformado y Agustinismo Protestante. Miembro de la Iglesia Presbiteriana 'Gracia y Verdad' (Medellín, Col).

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